5 Mil metros bajo el mar: mi viaje al otro mundo

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Cinco kilómetros, o 3,1 millas, no es una gran distancia sobre la tierra – la longitud de un agradable paseo. Pero cinco kilómetros verticalmente en el océano separa mundos diferentes. El 21 de junio tuve la oportunidad de hacer ese viaje corto a otro mundo, uniéndose a sus colegas japoneses para la primera misión tripulada en el más profundo conocido respiraderos hidrotérmicos, 5 mil metros abajo en el suelo marino.

El objetivo de la expedición, dirigida por Prof Ken Takai de Japan Agency for Marine-Earth Science and Technology, fue estudiar los límites de la vida en aguas profundas respiraderos en la batea de Caimán como parte de un viaje de descubrimiento del round-the-world por el buque de investigación RV Yokosuka. En febrero, me había llevado una expedición británica investiga los orificios de la mismos con un vehículo operado remotamente, así que estaba encantado de formar parte del equipo realmente visitándolos dentro de uno de los pocos equipos que pueden llevar personas más allá de cinco kilómetros de profundidad.

Hacinados en la cámara de dos metros de la Shinkai6500 con piloto Yoshitaka Sasaki y copiloto Yudai Tayama, hemos esperado para el equipo en la cubierta de la Yokosuka RV para enganchar a nosotros hasta el pórtico de popa y elevarnos sobre las onduladas aguas azules del Caribe. Nos aventó nosotros mismos como la temperatura dentro de la bola de metal hueco Rosa últimos 30 ° C en el sol tropical. 09.07 Nos fueron bajados suavemente en el agua, separado de la nave y se hundió bajo las garras de las olas en nuestro viaje al vacío a continuación.

src="http://static.guim.co.uk/sys-images/Guardian/Pix/pictures/2013/7/5/1373030736498/The-Shinkai6500-deep-sea--010.jpg" width="460" alt="sumergible" />< El sumergible de aguas profundas de Shinkai6500. Fotografía: Jon Copley

Cinco minutos después de salir a la superficie, pasamos a 200 metros de profundidad y entró en la “twilight zone”, donde la luz del sol ya es demasiado tenue para algas microscópicas prosperar. Nuestros ojos de buey se convirtió en discos del más profundo azul imaginable – un color elocuentemente descrito como el “negro luminoso” por el pionero de la alta mar William Beebe, después de que nombramos los respiraderos submarinos más abajo. Beebe y su colega Otis Barton fueron las primeras personas a adentrarse en las profundidades oceánicas y ver su vida primera de la mano, cuando ellos han buceado en su batisfera a principios de 1930.

En 09.29 pasamos 923 metros de profundidad, la profundidad máxima alcanzada por Beebe y Barton en 1934. Momentos después entramos en la “zona de medianoche” más allá de los 1.000 metros de profundidad, donde permanecen ni los más rastros de luz del sol. Con nuestro sub girando lentamente durante el descenso y una temperatura de agua exterior de 5,3 C ahora Afortunadamente nos refresca, nos estábamos pasando por uno de los reinos de los menos conocidos de nuestro planeta: el enorme volumen interior del océano.

Jon Copley inside the Shinkai6500 deep-sea submersible Jon y la tripulación del sumergible durante su descenso. Fotografía: Jon Copley

Se trata de un mundo sin muros, habitado por criaturas de belleza etérea. Desde el punto de vista de mi ojo de buey de 10 centímetros, vislumbré formas de vida con contornos como vidrio soplado de vez en cuando a la deriva más allá de nuestras luces, mientras que los crustáceos pequeños flotaba alrededor como moscas, siguiendo el ritmo con el descenso. Todos son parte de la ecología que transfiere el carbono de aguas superficiales a las profundidades debajo, vía la lluvia perpetua de partículas procesados por los que viven aquí.

En 09.56 llegamos a 2.200 metros de profundidad – un hito personal, ya era el más profundo que había sido antes, pero esta vez no incluso a medio camino de la parte inferior. Cuarenta minutos más tarde pasamos la profundidad media de los océanos, a unos 3.800 metros. Finalmente, después de la caída libre en el agua durante dos horas, abordamos el fondo marino a una profundidad de 5.099 metros, agitando una nube temporal de limo como nos ha aterrizado.

A medida el légamo, nos encontramos en una llanura plana de barro teñida de amarillo, con pozos, madrigueras y canciones de especies que ganan su existencia en los detritus que se instala desde arriba. Para alcanzar el campo de la ventilación de Beebe unos 400 metros de distancia, nos arrastró a través de un paisaje de contornos alienígenas, formado por procesos distintos a los que esculpen la tierra.

En pocos minutos, la piscina de la luz frente a nuestro sumergible reveló una pendiente de escombros de lava gris, que finalmente dieron lugar a bloques mezclados de color herrumbre sulfuros – los minerales formados por los orificios de aguas profundas. Poco después, llegamos a nuestro sitio de destino: un conjunto de “fumador negro chimeneas” en 4.967 metros de profundidad.

Hydrothermal vents in the Cayman Trough Fumadores negros en la batea de Caimán. Fotografía: NERC

Estas delgadas agujas minerales, dos pisos de altura, son tubos de que más de 400C chorro en el océano de fluidos. Los líquidos calientes se apagó por las frías aguas del mar profundo y forman un penacho ondulantes de las partículas de humo-como que podemos detectar casi un kilómetro arriba. Sentado junto a esta fuerza de la naturaleza en el Shinkai6500, rodeado de gran oscuridad y una presión superior a la media tonelada por centímetro cuadrado, era al mismo tiempo humilde y maravillosa.

A través de operación diestra de brazos mecánicos de Shinkai6500 por piloto Sasaki-san, rápidamente empezamos a recoger muestras de rocas, los líquidos calientes de las rejillas de ventilación y las criaturas prosperando a su alrededor: manchadas de anémonas con tentáculos casi translúcidos y el camarón teñido de naranja corriendo entre ellos.

Anemones and shrimp living at a hydrothermal vent Anémonas y camarones en uno de los orificios de ventilación. Fotografía: NERC

A cinco kilómetros de profundidad, nuestro tiempo en el lecho marino se limitaba a tres y media horas, que quemamos por intentar completar nuestro científico “para hacer” lista. Muy pronto, terminó la visita a las rejillas de ventilación, y comenzamos nuestro regreso al mundo anterior. Pero el océano profundo tenía un regalo más para dar. Con la luz apagada durante el ascenso, pude oprimo mi rostro contra la ventana para ver las pantallas bioluminiscentes de animales de aguas profundas: flashes y arroja a chorros de luz en la oscuridad asfixiante, provocada por el paso de los sumergibles. Este espectáculo es generalmente invisible para las cámaras de los vehículos operados remotamente, que carecen de la sensibilidad del ojo humano oscuro-adaptado.

En 426 metros de profundidad, también pude ver luz tenue reflejo de una bandeja de plástica blanca en la parte delantera de los sumergibles – los fotones detectables primeros del mundo iluminado por el sol, anunciando la inminente return. Gracias a los gruesos muros de esfera de sumergibles, tuvimos necesidad de descomprimir durante el ascenso, porque nos habíamos quedado en presión superficial durante toda la inmersión.

17,32 La Shinkai6500 estaba seguro otra vez en la cubierta del RV Yokosuka, donde nuestros colegas esperaban a nuestra capacidad de carga se apresuran a laboratorios de la nave. Esperamos que las muestras ayuden en proyectos para entender los límites de la vida en el océano y revelar más acerca de cómo funciona nuestro planeta. Nuestras visitas anteriores a estas ventilaciones con vehículos remotamente funcionados ya han producido una colección de nuevas especies de aguas profundas.

Para aquellos de nosotros dentro del submarino, la apertura de la escotilla señaló una oportunidad ¡ bienvenida a desenrollar nuestras extremidades después de ocho horas, sentir de nuevo el toque de sol en nuestra piel y responder a la llamada de la naturaleza.

El punto más profundo que alcanzamos en la inmersión fue 5.114 metros, cuando viajamos a través del lecho marino de nuestro sitio de aterrizaje a las rejillas de ventilación. Aunque pocas personas han alcanzado profundidades de cinco kilómetros, es aún menos de la mitad al punto más profundo, el Challenger 11 kilómetros de la fosa de las Marianas. Pero el año pasado, director de Hollywood y ocean explorer James Cameron visitó ese punto más lejano, más de cincuenta años después Jacques Piccard y Don Walsh primero lo alcanzó.

Después de milenios de cruzar los océanos en la ignorancia de what lies beneath, ya no hay ninguna parte del abismo más allá de nuestro alcance si podemos encontrar la voluntad de ir allí. Y las profundidades oceánicas es ya no fuera de la vista o fuera de la mente: el día después de nuestra primera inmersión, Prof Ken Takai transmitiendo en vivo desde el Shinkai6500 en los orificios de ventilación para una audiencia en línea de más de 300 mil personas, más de la mitad hicieron comentarios 1 millón durante el evento.

Los motivos que nuestros viajes más en las profundidades oceánicas definirán su futuro. Podemos ir allí para aprender de él, o para explotar sus recursos naturales para nuestra creciente población. O tal vez por una vez podemos lograr un equilibrio entre los dos. El reto de las profundidades oceánicas no es tecnológico; ahora es una prueba de si nuestra sabiduría puede coincidir con nuestro ingenio.

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